Plástico

Los plásticos son materiales que se hacen con muchos compuestos, son muy maleables y se moldean en objetos sólidos. Explicamos qué es el plástico, sus tipos, propiedades, características, usos y aplicaciones.

¿Qué es el plástico?

El plástico es un nombre genérico con el que se identifica a un amplio grupo de sustancias con una estructura y unas propiedades físico-químicas parecidas, en donde la virtud principal que tienen es su flexibilidad y elasticidad durante intervalos de temperatura, por lo cual, es muy sencillo que se adapte y moldee en formas diversas. En cuanto al nombre de plástico se lo ha asignado por su evidente plasticidad, en otras palabras, porque adquiere múltiples formas.

Plástico

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Tipos de plástico

Son varias las formas en las que el plástico se clasifica. Algunos de sus tipos son:

Según su origen – Es posible hablar de plásticos naturales y artificiales de acuerdo con el origen del monómero base, a partir del cual se da la producción del polímero.

  • Plásticos naturales – Cuando se trata de una derivación de una sustancia vegetal como el caso de la caseína, celulosa o caucho.
    • Derivados de celulosa – Se incluye aquí el celuloide, celofán y cellón.
    • Derivados del caucho – La goma y la ebonita.
  • Plásticos artificiales o sintéticos – Son puros en esa condición artificial, como el caso del petróleo, entre otros hidrocarburos.

Según la reacción de síntesis – De acuerdo con la reacción que produjo el polímero hay varios tipos de plástico.

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  • Polímeros de adición – Significa que siempre hay una ruptura o apertura en la unión que se tiene en el monómero, a partir de la cual se forma una cadena. Entre más largas y pesadas sean las moléculas, la cera parafínica se hace más tenaz y dura.
  • Polímeros de condensación – Cuando los monómeros tienen como mínimo dos grupos reactivos por cada monómero, para así dar continuidad a la cadena.
  • Polímeros formados por etapas – En este caso la cadena de polímero irá creciendo poco a poco, mientras hay monómeros a disposición, además que se agregará un monómero por vez.

Según la reacción al calor – Se pueden reconocer dos tipos de plástico en cuanto al modo en que reaccionan frente al calor, los termoplásticos y los termoestables.

  • Termoplásticos – Son los que van a adquirir una consistencia líquida y que se van a endurecer sólo cuando se enfrían, por lo cual, van a adquirir un estado vitreo.
    • Resinas celulósicas – Se obtienen a partir de la celulosa, que es un material que se obtiene de la parte leñosa de las plantas.
    • Polietilenos y derivados – Se utiliza como elemento base el etileno, el cual se obtiene del craqueo del petróleo. Aquí se incluye el PVC, metacrilato, poliestireno, entre otros.
    • Derivados de las proteínas – Se incluye aquí el nailon y el perlón. Se obtiene a partir de diamidas.
    • Derivados del caucho – Los pliofilmes son un gran ejemplo, además del clorhidrato de cauco.
  • Termoestables – Son los que una vez se funden y enfrían, van a presentar una consistencia sólida que después es imposible fundir de nuevo.
    • Polímeros del fenol – Son un tipo de plástico duro, que es infusible e insoluble, aunque para su fabricación se utiliza un exceso de fenol.
    • Resinas epoxi.
    • Resinas melamínicas.
    • La baquelita.
    • Aminoplásticos – Son polímeros de urea y sus derivados.
    • Poliésteres – Son resinas que provienen de la esterificación de los polialcoholes, los cuales se usan con frecuencia en barnices.

Según la estructura molecular – Según sea el modo en que las partículas del plástico tiendan:

  • Amorfos – Las moléculas se encuentran desorganizadas y no hay una tendencia hacia algún tipo de estructura, motivo por el que van a quedar espacios grandes por los cuales la luz va a penetrar, razón por la que son plásticos casi transparentes.
  • Cristalizables – Tienen una tendencia a la formación de cristales rígidos y que se resisten a deformarse. Según sea la velocidad de enfriado, es posible que se den más o menos cristales.
  • Semicristalizables – Se trata de una condición intermedia entre los cristalizables y amorfos, por tanto, hay zonas desordenadas y otras que son ordenadas.
  • Comodities – Presentan una fabricación, disponibilidad y gran demanda a nivel mundial. No se necesita de mucha tecnología para su elaboración o procesamiento.
  • De ingeniería – Son materiales que se producen y emplean de modos muy específicos. Se crean principalmente para cumplir con una función determinada.

Elastómeros o cauchos – Se conocen también como cauchos. Cuentan con propiedades elásticas, así que presentan deformaciones si se aplica una fuerza, pero después van a recuperar su rigidez.

Propiedades del plástico

Las siguientes son las propiedades generales del plástico. En otros artículos específicos nos concentramos en explicar las propiedades específicas de cada tipo de plástico.

Los plásticos son un conjunto de diversas macromoléculas orgánicas, sintéticas o semisintéticas, las cuales en su mayoría son resistentes, impermeables, diamagnéticas y que actúan bastante bien como un aislante eléctrico, acústico y térmico, pese a que a temperaturas elevadas su resistencia sea muy baja.

A su vez, el plástico es poco denso, no se necesita de mucha inversión económica para su fabricación y tienden a ser fáciles de trabajar y moldear. En cuanto el plástico se enfría, es un material resistente a la corrosión, al igual que a diversos elementos químicos, con la excepción de los solventes orgánicos, como el caso del thinner.

Es importante mencionar que los plásticos no son biodegradables y en la actualidad el esfuerzo de los productores es justamente a conseguir que el plástico se haga un material biodegradable más. Tampoco son fáciles de reciclar, motivo por el que son una de las fuentes de contaminación más grandes del planeta.

Características del plástico

Descubrimiento – En un primer momento, fue un descubrimiento a causa de disolver celulosa en una solución de alcanfor y etanol.

Clasificación – El plástico tiene muchos tipos y modos de ser clasificado, esto según sea la procedencia de sus materiales principales, su composición, entre otras variables.

Costo de producción – El bajo costo de producción del plástico es una de las razones por las que es un material tan popular y usado en la industria.

Incoloro y sólido o semisólido – No presenta color, es sólido y es muy bueno para contener alimentos de todo tipo. Por eso en la industria alimentaria es popular.

Aislante térmico y aislante eléctrico – Es un material excelente para actuar como aislante eléctrico y térmico. Ahora bien, en caso de un incendio, el plástico es altamente conductor, por lo cual se requiere de tomar las precauciones suficientes.

Resistencia del plástico – El plástico contiene y resisten muy bien las alteraciones de las sustancias, por ese motivo se utiliza para contener ácidos e incluso procesos químicos.

Grado de toxicidad – Es un material que resiste muy bien el deterioro.

Reciclaje del plástico – Por ser tan resistente y no deteriorarse, es complejo el reciclaje del plástico, razón por la que suele ser una fuente importante de la contaminación mundial.

Usos y aplicaciones del plástico

Las aplicaciones del plástico son infinitas, al menos virtualmente, pues es posible que se fabriquen piezas de recambio para aparatos industriales, electrónicos o industriales, además de protectores, fundas, aislantes, amortiguadores y mucho más. Así mismo, el plástico se usa incluso en el sector de la construcción para la producción de impermeabilizantes, tuberías, aislantes, vidrios, entre otros.

Otro de los usos del plástico comunes es la fabricación de juguetes, herramientas, muebles, separadores, envases, envoltorios, sujetadores y en la mayoría de los casos, bolsas plásticas.

Historia del plástico

La industria humana se revolucionó con la invención del plástico. En un primer momento, el plástico se desarrolló para fines del siglo XIX con el objetivo de sustituir el marfil que se utilizaba para la producción de bolas de billar. Este trabajo fue un resultado del esfuerzo del norteamericano John Weasley Hyatt, pues consiguió sintetizar un celuloide cuando disolvió celulosa de origen vegetal en etanol y alcanfor.

Tiempo después, para el año 1909, Leo Hendrik Baekeland pudo producir un polímero con base en el fenol y formaldehído, siendo éste el primer plástico sintético en la historia, el cual se conoció como baquelita.

Se habla del inicio de la era del plástico durante el auge que tuvo el material durante el siglo XX, momento en el que hubo una exploración de las resinas plásticas, al igual que una aplicación posterior en casi todos los sectores de la industria.

En 1919 se descubrió la composición macromolecular del plástico mediante los estudios realizados por el alemán Hermann Staudinger.

 

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